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05.05.2021

La tecnología de separación ahorra tiempo, dinero y quebraderos de cabeza a las fábricas de cerveza

Hace dos años, una fábrica de cerveza de Lexington (Kentucky) y una destilería de bourbon desperdiciaban producto debido a un proceso de filtrado que resultaba ineficaz para la producción e incapaz de alcanzar la calidad necesaria en su producción. La empresa instaló una tecnología de separación que le permitió elaborar más cantidad de producto de mayor calidad y en menos tiempo.

Alltech es famosa por madurar su cerveza en barriles de bourbon

La historia

A una hora del 95% de las cerveceras de bourbon del mundo, Alltech Lexington Brewing & Distilling Co. es una parada única en la mundialmente famosa Kentucky Bourbon Trail. Alltech es una de las pocas empresas que se dedican a operaciones conjuntas de elaboración de cerveza y destilación del mundo.

La planta alberga la Town Branch Distillery y una fábrica de cerveza que produce la familia de cervezas Kentucky Ale. Es la fábrica de cerveza artesanal más antigua de Lexington. El fundador y presidente de Alltech, el Dr. Pearse Lyon, adquirió en 1999 Lexington Brewing Company, de 200 años de antigüedad, e hizo resucitar la tradición cervecera y destilera de Lexington, que data de 1794.

En otoño de 2011, comenzaron los trabajos de reforma en la Town Branch Distillery, que pasó a formar parte de la Kentucky Bourbon Trail en 2012. En la actualidad, la destilería produce bourbon Town Branch, whisky de centeno Town Branch, licor Bluegrass Sundown, cerveza Kentucky Ale, cerveza tipo Kölsch Kentucky y Pearse Lyons Reserve, el primer whisky de malta producido en Kentucky desde la Ley Seca.

El sistema de centrifugas separa el líquido y lo envía a un depósito de almacenamiento antes de la filtración.

Alltech es famosa por madurar su cerveza en barriles de bourbon. "Es como una luna de miel: todo lo que hay en cada barril se convierte en parte de la cerveza", afirma Ken Lee, maestro cervecero de Alltech.

El principal negocio de Alltech es la nutrición animal: la producción de suplementos animales a través de la fermentación. Pero el sector cervecero de la empresa ha crecido sustancialmente en la última década.

"Cuando llegué a Alltech por primera vez hace nueve años, fabricaban 3800 barriles cada año", indica Lee. "Ahora producimos más de 40000 barriles al año y vamos a abrir otra fábrica de cerveza y destilería en Pikeville, que fabricará cerveza con un sistema idéntico al que tenemos aquí en Lexington."

El reto

Hace dos años, Alltech sufrió un problema con las limitaciones en el tiempo de procesamiento y decidió instalar un sistema de centrífugas. La empresa descubrió que, con una centrífuga, podría lograr un mayor rendimiento y producción que utilizando un filtro o dejando que la cerveza sedimentara en los fermentadores.

Alltech utilizaba un pequeño filtro que se rompía con frecuencia debido a la levadura. "Estábamos perdiendo cerveza", indica el cervecero Mitchell Pace. "Así que decidimos probar la tecnología de separación de Flottweg." 

El equipo de centrifugado nos ayuda a controlar la temperatura y la claridad, y minimiza la presión en el exterior del refrigerador porque se ha suprimido la levadura.

El sistema centrífugo de discos separa la levadura de la cerveza, lo que ayuda a filtrarla.

La solución

El sistema centrífugo de discos separa la levadura de la cerveza, lo que ayuda a filtrarla. Al poner la cerveza en barriles, es importante evitar una segunda fermentación, afirma Pace, que lleva cuatro años trabajando en Alltech. El sistema de centrifugas separa el líquido y lo envía a un depósito de almacenamiento antes de la filtración.

"Este sistema de centrifugado es muy importante para nuestra operación", añade Pace. "Casi todo lo que hacemos pasa por esta tecnología de separación".

El equipo lleva instalado dos años sin ningún problema importante, indica Pace. "Ayuda a controlar la temperatura y la claridad, y los barriles que salen del refrigerador no sufren tanta presión porque se ha suprimido la levadura. El uso de esta tecnología es muy bueno para los barriles y el proceso de maduración. La máquina nos ayuda a mantener el volumen que necesitamos. Ahorra tiempo, dinero y dolores de cabeza. Como con cualquier equipo nuevo, tuvimos algunos problemas al principio, pero Flottweg estaba aquí para ayudarnos a resolverlos y aprender a utilizar el equipo de manera eficiente".

Pace añade que el único mantenimiento requerido es un reinicio de hardware ocasional cuando la máquina ha estado funcionando sin parar durante un tiempo. "Este sistema es muy fácil de manejar", según Pace. "Basta con pulsar el botón de inicio, el botón de pausa y el botón de parada. No hay mucho más. El proceso CIP está integrado. Cuando se termina un ciclo, se puede pulsar el botón "clean" (limpiar) y, a continuación, "OK" (aceptar) y... ¡Boom!: entra en modo de limpieza. El equipo se descarga solo. Nos permite elaborar más producto porque no se pierde tiempo en el proceso".

El uso de esta tecnología de centrifugado es bueno para los barriles y el proceso de maduración. Ayuda a mantener el volumen necesario a la vez que ahorra tiempo, dinero y dolores de cabeza.

Cómo funciona

Los separadores centrífugos se utilizan para separar sólidos de líquidos, permitiendo así una clarificación altamente eficiente. El producto que se desea clarificar pasa por una tubería de alimentación fija hasta el interior de la cubeta y el distribuidor lo acelera suavemente hasta alcanzar la velocidad de rotación máxima. La pila de discos de la cubeta hace que la corriente de producto se divida en varias capas finas, creando una gran área superficial.

Los sólidos se separan del líquido dentro de la pila de discos. La elevada fuerza centrífuga hace que los sólidos que se separan se acumulen en el borde de la cubeta. Un sistema hidráulico en la base de la cubeta expulsa periódicamente el sólido separado a la velocidad máxima de rotación. El líquido clarificado fluye desde la pila de discos hacia el impulsor, que descarga el líquido bajo presión.

Un sello hidrohermético en el separador permite sellar el espacio del producto de la atmósfera circundante. Como resultado, la configuración evita la absorción de oxígeno y la formación de espuma no deseadas. La configuración hidrohermética comprende un disco fijo que se sumerge en un líquido (por ejemplo, agua sin gas), excluyéndolo así del entorno.

Los sólidos se extraen de un separador mediante un sistema de descarga. Este sistema permite un autovaciado extremadamente silencioso de la cubeta del separador.

Las tuberías están claramente marcadas para indicar dónde entra y dónde sale la cerveza. Un recipiente de fermentación se carga con dióxido de carbono para garantizar que no entre oxígeno. La cerveza pasa a través de las tuberías y se introduce en la centrífuga. El sistema detecta la turbidez y se pueden establecer los ajustes en función del producto que se está elaborando. La producción se controla mediante dos indicadores de posición con retroiluminación para que se pueda ver la cerveza que entra. Desde ahí, se introduce en la cubeta de la centrífuga a través de las tuberías. A medida que la cerveza fluye a su interior, proyecta los residuos hacia los laterales de la cubeta y la cerveza separada se puede ver en el otro indicador de posición. Tod oresto de lúpulo, residuo o levadura se descarga desde la cámara lateral.

Esta planta alberga la Town Branch Distillery y una fábrica de cerveza que produce la familia de cervezas Kentucky Ale.

El operario puede comprobar la turbidez (Convención Europea de la Industria Cervecera [EBC]) en cualquier momento para asegurarse de que esté dentro de las especificaciones. Si tiene un aspecto nebuloso, el sistema puede redirigir y enviar el líquido de vuelta hasta alcanzar el objetivo final. Cuando el sistema confirma que la turbidez es correcta (EBC), devuelve el líquido a través de la tubería de descarga y extrae una muestra cuya calidad se puede comprobar. El líquido separado se dirige a las tuberías de salida, que fluyen directamente hacia los depósitos. Esta es la parte del proceso que prepara el producto para su envío.

Desde que se instaló la tecnología de separación, la vida ha sido más fácil para Pace y su equipo de operarios.

Los resultados

Desde que se instaló la tecnología de separación, la vida ha sido más fácil para Pace y su equipo de operarios.

 "En la actualidad, producimos 14000 galones de cerveza", indica Pace. "Sin esta máquina, probablemente perderíamos 5000 galones y tardaríamos al menos 48 horas. Esta tecnología de separación ahorra dinero, tiempo y quebraderos de cabeza. La cerveza gira muy rápido, a 6700 rpm, y se deshace de la levadura. La cerveza va a un depósito de estabilización con menos levadura. Desde que empezamos a utilizar esta máquina, la vida es simplemente mejor. 

Acerca del autor

Christian Pettit

Christian Pettit es director de ventas para la elaboración de cerveza, bebidas destiladas y vino de Flottweg Separation Technology Inc. Cuenta con un título de ingeniero mecánico y 14 años de experiencia en centrífugas, y ha pasado por el departamento de asistencia, de ingeniería de procesos y de ventas.

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